Gary Neal; ¡MVP!

¡MVP! ¡MVP! ¡MVP! El público del pabellón Príncipe Felipe lo tenía claro y poseía razones para ello. Gary Neal podría haber sido el MVP de la Liga Endesa, aunque no lo fue. En su lugar, el galardón acabó en manos de Luka Doncic. Una designación que, probablemente, le granjee a la Liga un mayor impacto global, aunque a orillas del Ebro deja un poso amargo. No solo por la sensación de agravio con el héroe local, sino porque lo conseguido por el de Baltimore esta temporada parece incluso más complicado que ganar la liga regular con el Real Madrid.

Llegó por casualidad y a última hora, debido a la baja causada por Torian Graham dada a su mala adaptación a la vida en Europa. Y, sin embargo, Gary Neal es el principal responsable de que Zaragoza siga observándose como una ciudad ACB. Tal cual. El baloncesto es un deporte de equipo, pero toda fórmula que hubiese excluido al norteamericano de la ecuación hubiese terminado con el conjunto aragonés de regreso a la Liga LEB.

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Su importancia en el conjunto zaragozano está fuera de toda duda. Tal es así que es el jugador que más tiempo ha permanecido en pista de toda la Liga Endesa, con 30,28 minutos por partido de media, así como el máximo anotador de la competición, promediando unos increíbles 20,6 tantos por encuentro. El dato no es baladí, pues si tomamos como referencia los diez últimos años solo Rudy Fernández en la 2007/08, con 21,2 puntos por partido, y Edwin Jackson la temporada pasada, con 21,4, han conseguido el galardón de máximo artillero superando la veintena por partido.

Su ‘usage’, esto es el porcentaje de jugadas en las que interviene un jugador mientras permanece en la pista, es de un 29,6%, el tercero más alto de toda la competición solo por detrás de Nemanja Nedovic y Sylven Landesberg. Gary Neal ha sido el alfa y el omega del Tecnyconta Zaragoza 2017/18.

Todo ello, con un acierto alucinante. Neal ha terminado la temporada con una carta de tiro irreal, que incluye un 42,52% en tiros de tres, un 51,60% en tiros de dos y un estratosférico 92,86% en tiros libres (especialmente si se tiene en cuenta que ha visitado la línea de personal en 182 ocasiones). Porcentajes de otro mundo, especialmente para un jugador que ha asumido tantos tiros como él.

Así se puede observar en el siguiente cuadro, en el que figuran aquellos jugadores que han efectuado 350 tiros de campo. De este selecto club, solo el escolta de Fuenlabrada Marko Popovic ha logrado terminar con un porcentaje de tiro efectivo superior. Esta estadística, recordemos, pone en valor el acierto en tiros de dos y tiros de tres, ajustando la mayor dificultad que supone el lanzamiento triple.

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Las exhibiciones han sido de videojuego. En total, Neal acumula siete partidos habiendo anotado 30 puntos o más. Landesberg, su gran rival por el cetro de máximo anotador, solo ha logrado sobrepasar la barrera de los 30 puntos en dos ocasiones (una de ellas fue la exhibición de 48 puntos en el Palau eso sí), mientras que Thornike Shengelia, quien ha terminado la Liga como tercer máximo anotador, no acumula ninguna actuación por encima de los 30.

Aunque lo realmente importante es que cuatro de esos siete ‘monster games’ se tradujeron en victoria del equipo rojillo. Esto es, a diferencia de otros superanotadores que pueden buscar el beneficio propio o maquillar la estadística, cada vendaval ofensivo llevado a cabo por Neal tenía el propósito de contribuir al bien común.

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Del juego de Neal también se destaca su capacidad para encontrar al compañero. El norteamericano, que ha debido lidiar con defensas dobles en casi todos sus partidos, ha aprovechado la atracción que su figura genera en pista para promediar 3,2 asistencias por partido. Un numero muy elevado, similar por ejemplo al del base titular del equipo, Tomás Bellas (3,5). De hecho, el número es tan alto que es capaz de compensar uno de los grandes puntos negros del estadounidense a lo largo de la temporada: las pérdidas de balón.

Estadísticamente, Neal es el jugador que más balones ha perdido de la ACB, con un promedio de 2,97 pelotas extraviadas por partido. Sin embargo, gracias a su capacidad pasadora, el escolta consigue mantener su ratio de asistencias/pérdidas en positivo, minimizando así el daño.

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¿Y qué hay de la defensa? No es un secreto que el apartado defensivo ha sido el único lunar negro en el juego de Neal esta temporada. El jugador, de 33 años y que llegó a Zaragoza después de un año prácticamente en blanco, tardó en encontrar la forma física y, gracias a su prodigioso talento para sumar en ataque, y a la necesidad del equipo porque estuviese en pista el mayor número de minutos posible, quizá alguna vez se dosificó cuando el balón estaba en campo propio.

Aún así, tal y como muestra el rating neto, esto es la resta entre el rating ofensivo de un jugador, formado por el número de puntos conseguido por cada 100 posesiones, y el rating defensivo, el número de puntos encajados, demuestra que, una vez más, Gary Neal logra compensar lo que resta detrás con lo que aporta en ataque.

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Gary Neal ha sido cuatro veces jugador de la jornada y tres veces MVP del mes (noviembre, febrero y abril). Además, ha sido incluido en el mejor quinteto de la Liga, junto a titanes como Luka Doncic, Landesberg, Shengelia y Henk Norel, y ha recibido el trofeo al máximo anotador de la competición. Y, sin embargo, todo ello parece poco. Porque para Zaragoza, Gary Neal debió ser el MVP de la Liga Endesa. Porque sin él, la capital de Aragón no sería ciudad ACB y, quizá, hubiese vuelto a perder a su equipo profesional de baloncesto masculino.

Nota: 10/10

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